El teniente coronel de infantería José Millán Astray y Terreros funda La Legión Española o Tercio de Extranjeros.

Encuadrada dentro de la Fuerza Terrestre del Ejército de Tierra Español, actualmente consta de los tercios «Gran Capitán», 1.º de la Legión, y «Duque de Alba», 2.º de la Legión, y de la Brigada «Rey Alfonso XIII» II de La Legión, una Brigada Operativa Polivalente compuesta a su vez por los tercios «Don Juan de Austria», 3.º de la Legión, y «Alejandro Farnesio», 4.º de la Legión, más otras unidades de maniobra y de apoyo logístico. La brigada forma parte de la División «Castillejos», Fuerzas Ligeras hasta 2015, mientras que los Tercios «Duque de Alba» y «Gran Capitán» pertenecen a las comandancias generales de Ceuta y de Melilla respectivamente.

El resultado desfavorable a las armas españolas en las guerras coloniales del norte de África creaba disturbios en el país. Millán-Astray llegó a la conclusión de que España necesitaba un cuerpo de soldados profesionales, no de reemplazo, con una moral y espíritu de cuerpo que fueran equiparables a los de la Legión extranjera francesa. La Legión es la culminación de ese proyecto personal.

Tras su intervención en Marruecos y en la represión de alzamientos populares, como los sucesos de Asturias de 1934, la Legión participó junto al bando sublevado en la Guerra Civil Española. Posteriormente intervino en la Guerra de Ifni de 1957-58 y en la crisis del Sahara Español (1972-1975)

Tras una importante reestructuración en la década de 1990, ha cubierto desde entonces varias misiones internacionales de mantenimiento de la paz en distintas zonas del mundo como Bosnia-Herzegovina, Albania, Kosovo, Macedonia, Irak, Afganistán, Congo y el Líbano.

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